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机器人时代:探讨技术革命带来的经济与未来

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未来的工作会是什么样的?还有多少工作机会是属于你的?

你可能会想象或希望这一场机器人工业革命将像上次那样展开:即使一些工作被淘汰,但会有更多的工作被创造出来以满足新时代新的创新。在《机器人时代》中,硅谷企业家马丁福特认为,你的想法完全错了,因为情况绝非如此。

随着技术发展的不断加快和机器自动化的发展,对人的需求将会减少。人工智能已经在大步迈进,所谓的“好工作”将会过时:很多律师助理、记者、上班族,甚至电脑程序员将被机器人和智能软件取代。随着技术的进一步发展,蓝领和白领工作都将蒸发,使工薪家庭和中产阶级家庭受到进一步挤压。同时,人们的家庭还要经受生活成本上涨的冲击,尤其是教育成本和医疗保健成本的上涨。到目前为止,这两个领域尚未被信息技术改造。这一切的后果很可能是大范围的失业和经济状况的不平等,还有消费经济本身的崩溃。

在《机器人时代》中,福特详细说明了机器智能与机器人可以完成的事情,并且恳请雇主、学者和政策制定者都来面对由此带来的问题。过去应对技术干扰的解决方案,特别是培训和教育的强化是行不通的,我们必须现在就决定,将来是要看到全面的经济繁荣还是灾难性的经济不平等和不稳定。对那些想要了解技术发展的加速对自己和子孙,以及整个社会到底意味着什么的人来说,《机器人时代》是一本必读不可的书。

作者简介

马丁·福特,机器人革命、人工智能、工作自动化领域的全球一流专家,硅谷一家软件开发公司的创始人,在计算机设计和软件开发领域拥有超过25年的工作经验,著有《未来之光:自动化、技术发展和未来的经济》一书(The Lights in the Tunnel: Automation, Accelerating Technology and the Economy of the Future),现居加利福尼亚州森尼韦尔。

书摘正文

第一章自动化浪潮

一位仓库搬运工走近一堆货箱。货箱的形状、大小和颜色各不相同,被随意地堆叠在一起。

设想一下,你可以看到搬运工脑子里关于如何搬运箱子的思维活动,然后考虑一下该问题的复杂程度。

许多货箱都是标准的棕色,而且紧紧地压靠在一起,使人很难看清楚边缘。两个箱子之间的分界线到底在哪里呢?还有一种情况是,箱子之间有间隔,并且没有对齐。有些箱子被转动过,所以有一个边缘伸出。在整堆箱子的顶上,一个小箱子斜放在两个较大的箱子之间。大多数箱子都是普通的棕色或白色的纸板制成,但也有一些印有公司标志,还有一些则是放在商店货架上展示的彩色零售包装盒。

当然,人类大脑几乎瞬间就能识别出所有这些复杂的视觉信息。工人能很容易地感知到每个箱子的尺寸和方位,并且似乎本能地知道他必须先搬开顶上的箱子,以及如何按一定的顺序搬箱子而不使其余的部分坍塌。

这正是人类大脑逐渐进化过程中所克服的一大视觉感知挑战。工人成功搬动箱子这一现象并没什么了不起,但在这里提到的工人是一个机器人。更确切地说,它是一个蛇形的机械臂,头部是一个有磁力的挟持器。机器人的理解力比人要慢,它会先注视这些货箱,略微调整视线,再思考一会儿,最终猛地向前抓起顶部的一个货箱。这个任务虽然看似简单,但机器人这种迟钝的表现几乎全部来自于任务背后所需要的惊人的复杂计算。纵观信息技术的历史,我们至少可以知道一件事,那就是这个机器人很快将会得到一次速度升级。

第一章自动化浪潮

事实上,设计和制造这款机器人的是硅谷的一家创业公司工业知觉公司(Industrial Perception, Inc.)的工程师,他们相信机器人最终每一秒就能搬动一个货箱。与此相比,一个工人搬一个货箱最快需要六秒。不用说,机器人可以连续工作,它永远不会疲惫或像人一样背部受伤,当然也永远不会提出任何赔偿要求。

工业知觉公司的机器人令人惊叹,因为它能将视觉感知、空间计算和灵活性很好地结合在一起。换言之,它正在占领机器自动化的最后领地,与人类争夺所剩不多的相对常规的体力工作。

当然,机器人出现在工厂里并不新鲜。在几乎每一个制造业部门,从汽车到半导体,它们都变得不可或缺。电动车企业特斯拉公司(Tesla)在加州弗里蒙特有个新计划,要使用160个具有高度灵活度的工业机器人每周组装约400辆汽车。每当一个新的汽车底盘到了流水线的下一个位置,便会有多个机器人扑上来,协同操作。机器人能够使用机械手臂自主切换工具,完成各种任务。比如,同一个机器人能安装座位、更换设备、涂粘合剂并将挡风玻璃安装到位。据国际机器人协会(International Federation of Robotics)称,工业机器人在全球的出货量在2000年到2012年间增长了60%以上,2012年的总销售额约为28亿美元。迄今为止,全球增长最快的市场是中国,机器人装置在2005年到2012年间以每年大约25%的速度增长。

虽然工业机器人可以说是速度、精度和力量的完美结合,但在很大程度上,它们只是经过精心设计的“盲目”的劳动力。它们主要依靠精确的定时和定位。在少数情况下,机器人具有机器视觉能力,但它们通常只能看到两个维度,而且还要在控制好照明条件的情况下。例如,它们可以从平坦的表面选择零件,但如果其所处位置的视角无法感知深度的话,可能就会对周围环境要求很高,而环境基本都是不可预知的。这一问题造成的结果是,许多工厂的日常工作都留给了人来完成。这类工作经常涉及到衔接机器之间的作业,或者是处于生产过程端点的工序。例如,从容器中选取零件,然后将它们送入下一台机器,或装卸运送产品进出工厂的卡车。

工业知觉公司的技术使得机器人具有三维视觉,这为在一些未曾设想的领域实现跨界合作推动创新提供了一个案例研究。有个说法可能存在争议,即机器人视力的起源可以追溯至2006年11月任天堂公司(Nintendo)推出Wii视频游戏机的时候。任天堂的机器纳入了一个全新类型的游戏控制器:无线棒,它包含了一个并不昂贵的叫做加速计的设备。加速计能够检测三个维度的运动,然后输出一个数据流,由游戏机进行解读。视频游戏现在可以通过身体动作和手势来控制,这带来了截然不同的游戏体验。任天堂的创新打破了书呆样的孩子粘在显示器和操纵杆上的刻板印象,开辟了自主运动游戏的全新领域。

视频游戏行业的其他主要竞争者也予以回应。游戏站(PlayStation)的创造者索尼公司基本模仿任天堂的设计推出了自己的运动检测棒。但是,微软的目的是拿出全新的东西,超越任天堂。Xbox 360增设了体感器后根本不需要控制棒了。为了做到这一点,微软建立了一个网络摄像头状的装置,它具有机器三维视觉功能,这种功能部分倚仗于以色列一家叫PrimeSense的小公司创建的成像技术。实际上,体感游戏利用以光速运行的声纳看到三维空间:它向一个房间里的人和物发射红外光束,然后通过测量所需要的反射光到达红外传感器的时间计算出距离。玩家现在可以对着体感游戏机的摄像头,通过简单的手势和移动来玩Xbox游戏。

体感游戏机真正革命性的一点就是它的价格。先进的机器视觉技术,以前可能花费几万甚至几十万美元,而且需要笨重的设备,现在则简洁轻巧,售价仅为150美元。机器人研究人员立刻意识到了运用体感游戏技术来挖掘机器人领域的潜力。该产品推出的几周之内,无论是高校的工程团队,还是个人创新人员都掌握了体感游戏技术,并且在YouTube视频上展示能够看到三维空间的机器人。工业知觉公司也决定将其视觉系统建立在体感游戏的基础上,制造出一台人们买得起的机器,这种机器能在充满不确定性的真实的世界感知环境并与环境互动,达到接近人的水平。

多功能的机器人工人

工业知觉公司的机器人是高度专业化的机器,它们专注于以最高的效率搬运货箱。总部位于波士顿的Rethink机器人技术公司(Rethink Robotics)则另辟道路,打造出一款轻量级人形巴克斯特机器人(Baxter),该机器人可以很容易地通过训练来执行各种重复性任务。Rethink公司由罗德尼·布鲁克斯(Rodney Brooks)创建,他是美国麻省理工学院的教授,世界最重要的机器人研究人员之一,同时还是制造出在伊拉克和阿富汗用于拆除炸弹的军事机器人和鲁姆巴(Roomba)自动真空吸尘器的iRobot公司的创始人之一。一台巴克斯特机器人的成本比一个一般美国制造业工人的年工资要少得多,其实质上是一个按比例缩小的工业机器人,在与人近距离接触时仍能安全运行。

与需要复杂且昂贵的编程的工业机器人相反,人们可以简单地通过所需动作移动其手臂对巴克斯特机器人进行训练。如果一台设备要用到多个机器人,可以先训练一台机器人,然后只需将所学信息通过USB设备传给其他机器人即可。机器人可以适应各种任务,其中包括轻型装配工作,在传送带之间传送零部件,对产品进行零售包装,或看护加工金属的机器等。巴克斯特机器人尤其擅长将包装成品装入装运箱。位于宾夕法尼亚州哈特菲尔德的一家组合玩具制造商 K'NEX发现,巴克斯特机器人所做的紧密包装使该公司使用的箱子数量减少了20%-40%。Rethink公司的机器人有二维机器视觉能力,其依靠搭载在双腕上的摄像头,可以拿起零件,甚至完成基本的质量检查。

机器人剧增时代即将到来

虽然巴克斯特和工业知觉公司的搬箱机器人与其他机器有着显著不同,但它们都基于同一个基础软件平台,即机器人作业系统(Robot Operating System,缩写为ROS)。该系统最初诞生于斯坦福大学的人工智能实验室,随后由柳叶车库公司(Willow Garage, Inc.)开发成一个成熟的机器人技术平台。柳树车库公司主要为大学研究人员设计和制造编程机器人。ROS是类似于微软Windows、麦金塔或谷歌安卓的操作系统,但它的定位是用于制造易于编程和控制的机器人。因为ROS是免费和开放的资源,这意味着软件开发人员可以很容易地对其进行改进和完善,因此它正迅速成为机器人技术发展的标准软件平台。

计算机信息处理的历史清楚地表明,一旦有了标准的操作系统,加上低廉的价格和易于使用的编程工具,应用软件的开发便可能会随之剧增。对于个人电脑软件,还有最近的iPhone,iPad和安卓应用程序来说情况都是如此。事实上,这些平台的应用软件已然饱和,以致真的很难再想出一个尚未实现的想法。

几乎可以肯定的是,机器人领域也将经历相似的发展道路。我们十有八九已经处在一股巨大的创新浪潮的前沿地带,这股浪潮最终能生产出可以承担任何商业、工业和消费任务的机器人。这种机器人的大规模生产离不开标准化的软件和硬件,这样完成新型设计就成为一个简单的事情。正如体感游戏使机器视觉设备的价格变得实惠,其它硬件组件,如机器人手臂,也会在机器人大批量生产的带动下实现成本下降。截至2013年,已经有成千上万的软件组件可与ROS兼容,而且开发平台也便宜到几乎任何人都可以开始设计新的机器人应用程序。例如,柳树车库以1200美元的价格卖出了一台叫做TurtleBot的完整的移动机器人套件,其中就包含了体感驱动的机器视觉功能。去除通货膨胀的因素后,这个价格远远少于20世纪90年代初一台便宜的个人电脑和显示器的花费,而当时正是微软Windows大规模生产其软件的初期。

2013年10月,我参观了在加利福尼亚州圣克拉拉举办的RoboBusiness大会和展览。很明显,机器人产业已经在为即将到来的迅猛扩张摩拳擦掌了。各种企业,无论规模大小,都在现场展示自己的机器人。这些机器人或是用于精密制造,或是用于大型医院部门之间的医疗用品运输,或是用来自主操作农业或采矿业重型设备。现场还有一个名为“Budgee”的机器人,它能够在房间或在商店里提起多达50磅的东西。教育机器人类型繁多,从支持技术创新到帮助患有自闭症或学习障碍的儿童等应有尽有。在Rethink的机器人展台,巴克斯特机器人接受了与万圣节相关的培训,它抓起盛着糖果的小盒子,丢进南瓜形状的万圣节玩具桶中。还有一些企业在推广像电机、传感器、视觉系统、电子控制器之类的组件和组装机器人用的专门软件等。硅谷的一家机器人创业公司Grabit展示了一种创新的使用静电引力的“手臂”,只是通过简单地控制静电荷,机器人便能举起、运输和放置任何物体。为完善机器人领域相关的法律政策,一家专门从事机器人业务的全球性律师事务所已经着手帮助雇主处理复杂的机器人相关事务,涉及机器人代替人或与人近距离工作时有关的劳动、雇用和安全法规事务。

展会有一个亮点位于过道上,那里聚集着一些与会者和几十个由合宜科技公司(Suitable Technologies, Inc.)提供的远程控制机器人。这些机器人有一块平面屏幕和摄像头,安装在移动底座上,它们可以使远程与会者参观展会展位,观看演示,提出问题,或以别的方式与其他与会者正常交流。合宜科技使远程展会参观者只需花费一小笔费用,为旧金山海湾地区以外的参观者节省了数千美元的旅行费用。那些机器人的屏幕上各显示着一张人脸,几分钟后,它们在展台之间来来去去,与其他与会者一起交谈,一点都不显得格格不入。

制造业就业和工厂“回流”

在2013年9月的一篇文章中,《纽约时报》的斯蒂芬妮·克利福德(Stephanie Clifford)讲述了南卡罗来纳州加夫尼一家叫帕克代尔的纺织厂(Parkdale Mills)的故事。帕克代尔工厂雇佣员工约140人。而在1980年,相同的生产水平需要2000多名工人。在该工厂里,“只是偶尔才需要有人打断自动化过程,这还主要是因为有些任务人工来做的话仍然比较便宜,比如用叉车在机器之间搬运半成品纱线。”纺好的纱线会自动沿着连接到天花板上的通道被送往包装和运输机器上。

尽管如此,那140个工作岗位至少代表了制造业就业下降趋势的部分逆转,而这种趋势在美国已经长达数十年之久。20世纪90年代,随着纺织生产转移到中国、印度和墨西哥这样的低工资国家,美国纺织工业慢慢消亡。1990年至2012年期间,美国纺织行业国内就业岗位约120万个,占该行业超过四分之三的就业岗位已然消失。然而过去的几年间生产又得到大幅反弹。2009年至2012年,美国纺织品和服装出口增长了37%,出口总额近230亿美元。这种转变正是高效的自动化技术推动带来的,这种技术使得美国纺织业即使与最低工资的境外工人相比也有竞争力。

在美国等发达国家的制造业中,引入这些先进而节省劳力的创新技术正对国内就业产生多重影响。虽然像帕克代尔这样的工厂没有直接创造大量的制造业就业机会,但却间接促进了其他领域的就业,比如供应商以及用卡车运送原材料和成品的交通运输行业。尽管巴克斯特这样的机器人肯定会夺走一些执行日常任务的工人的工作,它们同时也有助于提高美国制造业相对于低工资国家的竞争力。事实上,由于新技术引进以及国外劳动力成本上涨,尤其是在中国,工厂工人在2005年到2010年期间每年的加薪幅度近20%,因此目前美国制造业正有一股明显的“回流”趋势。2012年4月,波士顿咨询集团(Boston Consulting Group)调查走访了美国的制造业高管,发现销售额超过100亿美元的公司有近一半在积极寻求或考虑将工厂搬回美国。

工厂回流能大大降低运输成本,当然还有很多其他的优势。将工厂设在离消费市场和产品设计中心更近的位置,公司可以缩减生产周期,更能顺应客户的需求。随着自动化变得更加灵活和复杂,生产厂家很可能倾向于提供更加个性化的产品。例如,可以让客户进行独特的设计或是通过简单易用的在线服装尺码指定商家制作市场上少见的衣服尺寸。然后,国内的自动化生产可以在几天之内就把成品送到客户手中。

然而,关于“回流”还有一点要引起注意。因工厂“回流”带来的少量的工作岗位不一定维持长久。随着机器人越来越有能力,越来越灵巧,还有一些诸如3D打印的新技术开始被广泛应用,很多工厂很可能最终会实现全自动化。美国的制造业就业人数远低于就业总人数的10%。因此,制造机器人和工厂“回流”可能对整体就业市场只有相当微弱的影响。

但在像中国这样就业更集中在制造业部门的发展中国家,情况就截然不同了。事实上,技术进步已经对中国工厂就业产生了重大影响。1995年至2002年间,中国减少了大约15%的制造业员工,即约1600万个就业岗位。而强有力的证据表明这一趋势有望加速。2012年,苹果设备的主要合同生产商富士康宣布,计划引进总共一百万台机器人到工厂工作。台湾一家电源适配器生产商台达电子有限公司(Delta Electronics, Inc.)最近将其战略重点转向低成本的精密电子装配机器人。台达公司有意推出一款单臂装配用机器人,售价约一万美元,不到Rethink公司巴克斯特机器人价格的一半。欧洲的工业机器人制造商,如ABB集团和库拉AG也同样在中国市场投入巨资,目前正在当地投建工厂,每年生产成千上万的机器人。

自动化程度的提高,也可能源于一个事实,那就是中国大公司的支付利率由于政府政策的原因被人为压低。贷款经常延缓支付,以至于本金从来没有偿还过。这使得即使在劳动力成本较低的情况下,资本投资仍具吸引力,而这也是现在投资占中国国内生产总值近一半的主要原因之一。许多分析家认为,资本成本被人为压低,导致不良投资遍及中国,也许其中最有名的是很多“鬼城”的落成,即城市里新建的住房大部分无人居住。同样的道理,低资金成本可能会极大地激励大公司投资昂贵的自动化领域,即使是在不一定能带来利润的情况下。

中国的电子产业中,机器人装配转型最大的挑战之一是要设计出足够灵活的机器人,以跟上短暂的产品生命周期。以富士康为例,它拥有大量设备,而工人就住厂区宿舍里。为了适应紧凑的生产计划,成千上万的工人可以在半夜被唤醒,然后立即开始工作。这种方式在迅速提高产量或适应产品设计变化方面展现了惊人的效果,但这种方式也给工人带来了极大的压力。2010年,在富士康工厂发生的近乎瘟疫一样的员工自杀事件就是证明。当然,机器人能够连续工作,而且随着它们变得更灵活,更易于接受训练,完成新的任务,它们将越来越有望替代人,即使人力工资已经很低。

工厂自动化增长的趋势在发展中国家绝不仅限于中国。例如,服装和鞋的生产,仍然是制造业中劳动力最密集的部门之一,它们的工厂已经由中国转向越南和印度尼西亚等工资更低的国家。2013年6月,运动鞋制造商耐克公司宣布,印度尼西亚工资上涨已经对其季度财务数字造成了负面影响。按照该公司首席财政官的说法,解决这一问题的长久之计将是“不用劳动力生产产品。”此外,提高自动化程度也转移了人们对第三世界服装厂作为血汗工厂的指责。

服务业:工作机会的来源

在美国和其他发达经济体,就业遭到破坏的主要是服务行业,因为毕竟绝大多数工人都来自服务业。这种趋势在诸如ATM机和自助结账通道领域已经很明显,而在未来十年,服务业新的自动化形式可能会激增,使数以百万计工资相对较低的工作面临风险。

位于旧金山的创业公司动力机械公司(Momentum Machines, Inc.),已经开发出一款全自动制作美味汉堡的设备。可能当一位快餐工人把几块肉饼放在烤架上的时候,动力机械公司的汉堡机器人已将现磨肉压成肉排,然后进行烧烤装袋,它们甚至还懂得要加炭适量,以保留所有的肉汁。这种机器每小时大约能生产360个汉堡包,在接到订单后,还会烤小面包,然后切片,并加入如番茄、洋葱和泡菜等新鲜配料。制作完成的汉堡集中通过传送带交给顾客。尽管大多数机器人企业在谈到对就业的潜在影响时措辞都非常谨慎,动力机械公司的联合创始人亚历山德罗斯·瓦尔达克斯塔(Alexandros Vardakostas)则很豪爽地说出了该公司的目标:“我们的设备并不是为了让员工更有效率,”他说,“而是为了完全取代他们。”该公司估计,快餐店每年平均向汉堡制作工人支付约13.5万美元的工资,而美国汉堡生产的总劳动成本每年大约90亿美元。动力机械公司相信,其设备不到一年的时间就能收回成本,其计划的目标也不仅局限在餐馆,还有便利店、食品车,甚至自动售货机。公司认为,零劳动力成本以及厨房空间的节省将使餐馆在高品质的原料方面下更多的功夫,保证它们能够以快餐的价格提供美味的汉堡。

那些汉堡听起来很诱人,但其代价也相当大。数以百万计的人在低工资的快餐和饮料等行业工作或兼职。仅麦当劳一家餐饮企业就在全球34000家餐馆雇用了大约180万工人。过去,由于工资低、福利少、流动性高,快餐店工作相对好找,而且快餐店工作以及零售等低技能岗位,对几乎没有其它选择的人来说是最合适不过的了,这也为这些企业提供了劳动力保障。2013年12月,美国劳工统计局(U.S. Bureau of Labor Statistics)对就业部门进行了排序,按照到2022年十年间的职位空缺数量,将其中一类“餐饮制作和服务人员”列为首要的就业部门之一,这当中不包括提供全面服务的餐馆服务员。这一就业部门共将提供近五十万个就业机会和一百万个开放职位。

然而,在大萧条以后,快餐业曾经适用的规则正在迅速发生变化。2011年,麦当劳高调进行招聘,一天内要聘请5万名新员工,收到的申请超过100万份,使得麦当劳工作的申请成功率堪比哈佛大学的录取率。快餐业曾经主要是年轻人上学期间兼职收入的来源,但该行业现今雇拥的员工都是年纪稍长的工人,他们把这份工作作为其主要收入来源。近90%的快餐业员工在20岁及以上,平均年龄为35岁。许多上了年纪的员工都要赚钱支持家用,而依靠平均每小时8.69美元的工资几乎是一个不可能完成的任务。

快餐行业的低工资和几乎所有福利的缺乏已经遭到了人们强烈的指责。2013年10月,麦当劳被骂得狗血淋头,因其雇员拨打该公司的财务帮助热线却被告知去申请食品券和医疗补助。事实上,加州大学伯克利分校的劳动中心分析发现,超过一半的快餐工人的家庭被列入各种各样的公共援助计划,由此每年给美国纳税人产生的税收负担将近70亿美元。

2013年秋,快餐店员工抗议和临时罢工在纽约接连发生,随后蔓延到50多个美国城市。此时,就业政策研究所,这个与餐馆和酒店产业有密切联系的保守智囊团,在《华尔街日报》上投放了一条长期广告,警告说:“机器人将很快取代要求提高最低工资的快餐店员工。”虽然广告无疑只是作为一个唬人的把戏,但实际情况是,正如动力机械公司的设备所演示的一样,快餐业自动化的提高几乎是不可避免的。鉴于富士康这样的公司在中国正在使用机器人进行高精密电子装配,那就没有理由认为整个快餐业的机器人不会最终代替员工给顾客奉上汉堡、玉米饼和拿铁咖啡。

日本的库那寿司连锁餐厅(Kura)已经成功地开创了一条自动化道路。在262家连锁餐厅,机器人负责做寿司,而服务员也由传送带代替。为了保证菜品的新鲜度,系统会跟踪每碟寿司流转的时间,并自动清除那些到期产品。客户通过触屏下单,在用餐完毕后,他们会将空盘子放进餐桌旁的插槽内。系统还会自动列出账单,然后清洗盘子并把它们放回厨房。库拉没有在每个店里设置店长,而是采用集中远程监控设备,使管理人员能够控制餐厅运营的每个环节。库拉以自动化为基础的商业模式使其寿司价格仅为每碟100日元(约1美元),相对其竞争对手优势明显。

很容易想象,很多对库拉行得通的策略,尤其是自动化食品生产和非现场管理模式,最终会被整个快餐业所采纳。有些地方已经朝着这个方向迈出了一大步,例如,麦当劳2011年宣布将在欧洲7000家餐馆安装触屏点餐系统。一旦该行业的主要成员因为自动化程度的提高开始获得明显优势,其他成员也就别无选择,只能效仿。自动化也能在较低劳动力成本之外的领域提高竞争能力。人们可能认为机器人生产的东西更加卫生,因为较少的工人会接触到食品。方便度、速度和订单准确性以及私人订制能力都将提高。一旦有一家餐厅记录下一位客户的喜好,那自动化将会使连锁餐厅之间实现信息互通,记住客户的喜好将成为易如反掌的事。

考虑所有这一切,我觉得很容易想象一个标准的快餐店最终能够裁员50%,甚至可能更多。至少在美国,快餐市场已经饱和,新的餐厅似乎不太可能创造足够的工作机会弥补每个岗位大幅下降的工人人数。而这当然将意味着劳动统计局预测要开放的职位中有相当大一部分可能永远不会实现。

服务业中的低工资工作还主要集中在一般零售业。劳工统计局的经济学家预计,在2010至2020年的十年内,“零售员”的岗位数会仅次于“注册护士”,预计将有超过7万个该类新岗位产生。然而,技术可能又一次使政府的预测过于乐观。我们或许可以预测有三大势力将影响未来的零售业就业格局。

第一股势力将来自如亚马逊(Amazon)、易趣(eBay)和网飞(Netflix)等在线零售商的持续影响。当然,网上供应商超过实体店的竞争优势,已经由电路城(Circuit City)、鲍德斯(Borders)和百事达(Blockbuster)等这些主要零售连锁商的破产所证实。亚马逊和易趣正在一些美国城市试验当天发货,以实现消费者购买后得到即时满足的目标,瓦解当地零售商店最后的优势。

从理论上讲,网上零售商的侵入并不一定损害就业,它是将劳动力从传统的零售环境转移到网络公司使用的仓库和配送中心。然而,现实情况是,一旦工作环境转移到仓库,各项工作就变得更容易实现自动化。2012年,亚马逊收购了一家叫基瓦系统(Kiva Systems)的仓库机器人公司。基瓦机器人看起来像块头大些的冰球,它们在库房里到处移动,搬运货物。公司不再需要工人们在过道上分拣货物了,只需要一个基瓦机器人在整个货盘或搁架下穿梭,将其抬起,然后直接送至订单打包处即可。机器人通过地面条形码形成的网格实现自主导航,除了亚马逊之外,它还被用于各种大型零售商的自动化仓库作业,包括玩具反斗城(Toys "R" Us),盖普(Gap),沃尔格林(Walgreens)和史泰博(Staples)。收购基瓦一年后,亚马逊有大约有1400 台基瓦机器人投入工作,但将机器人应用于庞大的仓库才刚刚开始。一位华尔街分析师估计,机器人最终将使该公司的订单履行成本下降高达40%。

美国最大的百货零售商之一,克罗格公司(Kroger Company)也引进了高度自动化的配送中心。该系统能接收供应商装有大量单一产品的货盘,然后进行拆卸并将不同品类的产品组装成新的货盘,一起运往商店。该系统还能有效堆放混合货盘中的产品,以便产品到达商店后优化其存货方式。自动化仓库除了装卸货盘上下卡车的环节外,完全无需人工干预。劳工组织对这些自动化系统对就业的明显影响并没有视而不见,卡车司机工会(Teamsters Union)就曾多次因自动化系统的引进与克罗格公司和其他杂货零售商发生过冲突。无论是基瓦机器人还是克罗格公司的自动化系统都为人类留了一些工作机会,主要涵盖如包装多种产品最终出货给客户等需要视觉识别和灵活性的领域。当然,像工业知觉公司的搬箱机器人正向着这类领域的技术前沿快速挺进。

第二股变革的势力很可能来自全自动化自助服务的零售部门或者智能自动售货机和售货亭的爆炸式增长。一项研究预测,该领域内产品和服务的自动售卖价值将从2010年约7400亿美元增长到2015年超过1.1万亿美元。自动售货机已经远不只是出售碳酸饮料、小吃和难喝的速溶咖啡,它们还出售如苹果公司的iPod和iPad等先进的消费类电子产品,这些售货机现在在机场和高档酒店已非常普遍。自动化零售机器的领先制造商之一自动售货机公司(AVT, Inc.),称其可以为几乎任何产品定制设计自助服务解决方案。自动售货机可能会大幅减少零售业务中最明显的三种成本:店面租金、劳动力工资和客户或员工的盗窃。除了提供24小时服务,很多机器还装有视频屏幕,能够有针对性地根据客户打出销售广告,引导客户购买相关产品,与一个店员的方式无异。他们还可以收集客户的电子邮件地址,并发送收据。本质上,这种机器有诸多在线订购的优势,同时兼具即时递送的附加优势。

虽然自动售货机和售货亭的增多势必要使传统零售工作减少,但这些机器也会在其他领域创造一些工作机会,如机器保养,补货和维修等。但这些新增的就业数量可能比你想象的要更有限。最新一代的机器直接连接到互联网,能连续提供销售和诊断数据,它们还有一些特别设计,能使操作的劳动成本最小化。

2010年,大卫·邓宁(David Dunning)担任芝加哥地区的区域业务主管,负责189个红盒子电影出租亭(Redbox)的监督、维护和补货。红盒子在美国和加拿大拥有超过42,000个电影出租亭,一般设在便利店和超市附近,每天外租约200万部影片。在整个芝加哥地区,邓宁手下只有7名员工,给出租亭补货是高度自动化的。其实,工作中最需要人力的部分是为每台机器更换外面半透明的电影广告,整个过程通常用时不到两分钟。邓宁和他的员工把时间全部花在电影库房、汽车和家之间,在家里他们可以通过互联网访问和管理机器,出租亭从最初的时候就设计了远程维护。例如,如果一台机器卡住了,它会立即发出警报,技术人员可以用自己的笔记本电脑登录,无需亲自到现场就能对装置进行微调和解决问题。新电影通常在星期二发行,但出租亭在此之前的任何时候都可以进行补货,它总会自动在适当的时候出租某部电影,这样技术人员就能避开交通高峰进行补货。

邓宁和他的员工的工作当然有趣,也很吸引人,但在职位数量上他们只是一个传统零售连锁企业所创造的一小部分。例如,现已破产的百事达,曾经在大芝加哥地区拥有几十家专卖店,每家都会雇用自己的销售人员。在高峰期,百事达共拥有约9000家店面和6万名员工,算起来每家店大约雇佣7个员工,与红盒子在该地区邓宁的工作团队人数差不多。

可能扰乱零售业就业的第三股主要势力源自于实体店零售商为了保持竞争力而引进越来越多的自动化设备和机器人。对从事制造工作的机器人实行的灵活度和视觉识别方面的创新,最终同样会使零售自动化从原来的仓库环境向着更具挑战性和多样化的环境过渡,比如给商店的货架上货等。事实上,早在2005年,沃尔玛就已经在研究让机器人在晚上穿梭在商店过道间,自动扫描条形码,以便跟踪产品库存的可能性了。

此外,自助结账通道和店内信息亭今后肯定会更加容易使用,而且更为常见。移动设备也将成为越来越重要的自助服务工具。未来的消费者将更加依赖他们的手机来进行购物、支付,以及获得传统零售店的帮助和有关产品的信息。移动设备对零售业的干扰已经徐徐展开。以沃尔玛为例,它正在测试一个实验项目,就是购物者可以自己扫描条形码,然后结账,用自己的手机支付,完全避免了长时间的排队结账。Silvercar是一家致力于汽车租赁的创业公司,它能够使顾客在不与租赁店员打交道的情况下预约和选车。客户只需扫描条形码来解锁汽车,然后开车离开。随着语言技术的推广和成本的降低(如苹果的Siri,以及像IBM的沃森那样更强大的系统),很容易想见,消费者很快就可以像咨询商店员工一样向他们的移动设备寻求帮助。当然,不同的是,顾客将永远不用再等着或追着店员了。虚拟辅助设备将永远是即开即用的,而且一般都会给出一个准确的答案。

虽然许多零售商可能选择在传统的零售设备上引入自动化,而其他零售商则可能更想将商店完全重新设计一遍,设计成像一个若大的“自动售货机”。这种类型的商店可能由一个自动化仓库和与其相连的展厅组成,顾客可以在展厅检查产品样品,然后下订单。订单产品可能随后直接交给顾客,或者甚至有机器进行装车。无论零售行业最终选择哪条路,都可以想象最终的结果将是生产更多的机器人和机器。在这种情况下,人们的就业机会无疑又减少了。

第四章岌岌可危的白领工作

第四章岌岌可危的白领工作

2009年10月11日,洛杉矶天使队在美国职业棒球大联盟季后赛的较量中战胜了波士顿红袜队,将与纽约扬基队争夺联赛冠军,并获得进入世界系列冠军赛的机会。这场胜利让天使队格外激动,因为仅仅在六个月前,他们当中最有前途的球员和投手——尼克·亚登哈特(Nick Adenhart)被一名醉酒司机驾车撞死。一位体育记者在文章开头这样描述了这场比赛:

天使队第九局一度落后2分,形势十分不妙,但基米尔·格雷罗(Vladimir Guerrero)关键的一记安打使洛杉矶看到了希望,最终在周日于芬威公园以7:6战胜波士顿红袜队。

格雷罗为天使队拿下2分,4次击球,打出3个安打。

格雷罗说在接受采访时说:“如果要纪念尼克·亚登哈特,还有阿纳海姆4月发生的一切,我可能会用(我的职业生涯中)这最漂亮的一击,因为我要将它献给我的前队友,那个去世的家伙。”

格雷罗在整个赛季的本垒表现都很出色,尤其是白天的比赛。在白天的比赛中,格雷罗的攻击指数达到.794 (OPS)。他在白天的26场比赛中,打出了5个本垒打,拿下13分。

该文的作者可能不会马上就得到任何写作的奖项。但文章却仍是个了不起的成就:不是因为它可读性强、语法正确,或是对棒球比赛有着准确的描述,而是因为作者是一项计算机程序。

提到的这款软件叫做“StatsMonkey”,由西北大学智能信息实验室的学生和研究人员创建。StatsMonkey通过将一场特定比赛的客观数据进行加工,能自动编写出一篇体育报道文章。该系统不只是简单地罗列事实,它还融入体育记者同样会加入的各种关键要素。StatsMonkey通过统计分析,识别出比赛期间发生的显著事件,然后它会生成一篇自然的文章,总结出整场比赛的动态,同时还关注比赛的关键点和关键球员。

2010年,西北大学负责监管计算机科学和新闻专业StatsMonkey学生开发团队的研究人员筹集到了风险投资,并成立了一家新公司“自动写作技术公司”(Narrative Sciences, Inc.),欲将这项技术商业化。公司聘请了一批顶尖的计算机科学家和工程师,然后抛弃了原来的StatsMonkey计算机代码,建立了更强大、更全面的人工智能引擎,命名“鹅毛笔”(Quill)。

自动写作技术已被包括《福布斯》在内的顶级新闻媒体所使用,其自动生成文章涵盖各种领域,包括体育、商业和政治等。该公司的软件大约每30秒钟生成一篇新闻故事,其中很多发表在不想承认使用过该服务的知名网站上。在2011年的行业大会上,《连线》杂志作家史蒂芬·列维(Steven Levy)希望自动写作技术公司联合创始人克里斯蒂安·哈蒙德(Kristian Hammond)预测一下未来十五年由程序写出的新闻文章的比例,他的答案是:90%以上。

自动写作技术公司将目光远远投向新闻行业之外。“鹅毛笔”被设计成一个通用的分析和叙述写作引擎,能够创作出一系列行业内外所需的高质量报告。“鹅毛笔”首先通过各种渠道收集数据,包括交易数据库、财务和销售报告系统、网站,甚至是社交媒体等。然后开始分析,梳理出最重要、最有趣的事实和观点。最后,它将所有信息汇总成一篇连贯文章,声称能赶得上最好的人工分析师。“鹅毛笔”系统一旦配置成功,能几乎在瞬间生成业务报告并能不间断提供,完全不需要人工干预。公司最早的支持者之一是中央情报局的风险投资商In-Q-Tel。公司的软件可能会被用来把美国情报机构收集的原始数据流自动转换成容易理解的语言格式。

“鹅毛笔”技术向我们证明,曾经只有受过大学教育的熟练专业技术人员才能驾驭的领域在自动化面前是何等的脆弱。当然,知识型工作通常需要各方面的能力。除此之外,分析师可能还需要知道如何从各种系统中获取信息,进行统计或财务建模,然后写成看得懂的报告和介绍。毕竟,写作既是科学,也是艺术,似乎是最不能用自动化完成的事情之一。但它还是实现了自动化,而且程序算法还在迅速提高。事实上,因为知识型工作仅仅使用软件就能实现自动化,所以在很多情况下,这些工作职位比需要体力操作的低技能工作更容易受到影响。

还有,写作也恰好是雇主们总是抱怨大学生能力不足的领域。最近对雇主所做的一项调查显示,约有一半新雇用的两年制大学毕业生和超过四分之一的四年制学位毕业生写作能力较差,有的甚至阅读技能也很糟糕。如果智能软件真能如自动写作技术公司所说,比得上最有能力的人工分析师,那未来所有大学毕业生要实现知识型就业增长就更令人怀疑了,尤其对那些根本没有做好准备的人来说。

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